eStire.ro

Articol actualizat la: 01 February 2018, 21:09

Legenda fotbalului american cu sânge şi nume româneşti, dar revendicată în Ungaria. Povestea fascinantă a familiei Groza: un fiu campion de 4 ori în NFL, un altul campion olimpic, suspendat din NBA pentru meciuri trucate

  • Legenda fotbalului american cu sânge şi nume româneşti, dar revendicată în Ungaria. Povestea fascinantă a familiei Groza: un fiu campion de 4 ori în NFL, un altul campion olimpic, suspendat din NBA pentru meciuri trucate
  • Legenda fotbalului american cu sânge şi nume româneşti, dar revendicată în Ungaria. Povestea fascinantă a familiei Groza: un fiu campion de 4 ori în NFL, un altul campion olimpic, suspendat din NBA pentru meciuri trucate
  • Legenda fotbalului american cu sânge şi nume româneşti, dar revendicată în Ungaria. Povestea fascinantă a familiei Groza: un fiu campion de 4 ori în NFL, un altul campion olimpic, suspendat din NBA pentru meciuri trucate
  • Legenda fotbalului american cu sânge şi nume româneşti, dar revendicată în Ungaria. Povestea fascinantă a familiei Groza: un fiu campion de 4 ori în NFL, un altul campion olimpic, suspendat din NBA pentru meciuri trucate
  • Legenda fotbalului american cu sânge şi nume româneşti, dar revendicată în Ungaria. Povestea fascinantă a familiei Groza: un fiu campion de 4 ori în NFL, un altul campion olimpic, suspendat din NBA pentru meciuri trucate
  • Legenda fotbalului american cu sânge şi nume româneşti, dar revendicată în Ungaria. Povestea fascinantă a familiei Groza: un fiu campion de 4 ori în NFL, un altul campion olimpic, suspendat din NBA pentru meciuri trucate
  • Legenda fotbalului american cu sânge şi nume româneşti, dar revendicată în Ungaria. Povestea fascinantă a familiei Groza: un fiu campion de 4 ori în NFL, un altul campion olimpic, suspendat din NBA pentru meciuri trucate
  • Legenda fotbalului american cu sânge şi nume româneşti, dar revendicată în Ungaria. Povestea fascinantă a familiei Groza: un fiu campion de 4 ori în NFL, un altul campion olimpic, suspendat din NBA pentru meciuri trucate
  • Legenda fotbalului american cu sânge şi nume româneşti, dar revendicată în Ungaria. Povestea fascinantă a familiei Groza: un fiu campion de 4 ori în NFL, un altul campion olimpic, suspendat din NBA pentru meciuri trucate
  • Legenda fotbalului american cu sânge şi nume româneşti, dar revendicată în Ungaria. Povestea fascinantă a familiei Groza: un fiu campion de 4 ori în NFL, un altul campion olimpic, suspendat din NBA pentru meciuri trucate

Duminică noapte, la Phoenix , s-a disputat finala campionatului de fotbal american, SuperBowl, între New England Patriots şi Seattle Seahawks (28-24), într-un sport cu care românii nu au foarte multe legături. ProSport vă prezintă însă povestea unui jucător legendar cu nume românesc şi cu un tată, Ion, născut în Transilvania la finele secolului XIX.

Acum 60 de ani, un cetăţean american de origine română era una dintre marile vedete din National Football League, campionatul de fotbal american. Ca şi Zoltan Mesko, românul de origine maghiară care a pierdut cu New England Patriots SuperBowl-ul disputat în 2012, Louis Roy Groza avea ca specialitate şutul. El era “kicker”, omul care încearcă să obţină puncte trimiţând mingea printre beţe din loviturile din teren (field-goals), Mesko este “punter”, cel care repune mingea în joc.


Lou Groza, legenda fotbalului american cu sânge românesc

În 1950, Groza aducea titlul lui Cleveland Browns cu o lovitură transformată în ultimul minut de joc al finalei cu Los Angeles Rams (30-28). Era al 5-lea titlul de campion pentru fotbalistul de 26 de ani, însă primul în NFL. Între 1946 şi 1949, Groza şi Cleveland câştigaseră în fiecare an titlul în All America Football Conference (AAFC), marea ligă rivală a NFL care a sucombat însă în 1949. Din AAFC, NFL a preluat trei echipe: Cleveland Browns, echipa lui Groza, San Francisco 49ers şi Baltimore Colts. 

În 1954 şi 1955, Groza câştiga al doilea şi al treilea titlu de campion NFL din cariera sa. La 40 de ani, în 1964, kickerul avea să devină pentru a patra oară campion în National Football League. Retras în 1967, Groza a fost admis şapte ani mai târziu în Pro Football Hall of Fame: adunase 8 titluri de campion, fusese cel mai bun marcator din NFL (1957),  selectat în echipa decadei ’50 în NFL şi de 9 ori participant în ProBowl, meciul vedetelor din liga nord-americană.

Ca mulţi alţi cetăţeni americani născuţi în Statele Unite la începutul secolului XX, Groza face parte din generaţia copiilor de emigranţi care au intrat în America prin insula Ellis, aflată în golful New York. Ellis Island a fost poarta de intrare pentru milioane de europeni aflaţi în căutarea visului american.


Trei generaţii din familia Groza. Lou este în dreapta, alături de copiii, soţia, mama şi fraţii săi

Legendarul fotbalist american Lou Groza s-a născut în 1924 în orăşelul Martins Ferry din Ohio Valley. Tatăl său, Ion (devenit ulterior John), emigrase la doar 10 ani, în 1896, în America, venind din Transilvania. Era român, însă în acte figura ca maghiar, fiind născut în ceea ce atunci era o provincie austro-ungară. (n.red – Transilvania avea să se alipească României abia peste 22 de ani). Mama sa, Maria Koteles, era de origine maghiară şi sosise în America pe când era bebeluş. “Toţi cei patru fii ai familiei au avut peste 5 kilograme la naştere. Au fost cei mai mari bebeluşi născuţi până atunci în Ohio Valley. Familia noastră locuia într-o casă cu patru dormitoare aflată pe strada principală, chiar deasupra barului deţinut de tatăl meu, Groza’s Tavern”, povesteşte Lou Groza în cartea autobiografică “The Toe. The Lou Groza’s story”. În casă se vorbea maghiara, limba cunoscută de ambii soţi, şi engleza.

“La antrenamente exersam field-goal-uri de la peste 60 de yarzi. Cea mai lungă lovitură a mea într-un meci a avut 52 de yarzi. S-a întâmplat în 1952, într-o înfrângere cu New York Giants”
Lou Groza

Iniţial, tatăl lui Lou căutase bunăstarea americană într-o mină din Pennsylvania. Scotea cărbunele la suprafaţă cu ajutorul unui măgar. Viaţa i s-a schimbat însă când fratele său Peter (probabil Petre) a suferit un grav accident de mină în urma căruia a rămas cu leziuni pe creier. “Mi-am văzut unchiul o singură dată, la spital, dar nu m-a recunoscut”, spune Lou.

În urma accidentului, Ion Groza a lucrat într-o oţelărie, apoi şi-a deschis o sală de biliard. În fine, în 1933, după terminarea Prohibiţiei, şi-a deschis barul, frecventat de muncitorii din oţelării, în care mâncarea era gătită de soţia sa.

Fratele campion olimpic, exclus pentru trucare de meciuri

Deşi Ion Groza nu era un fan al sportului, băieţii săi erau membri în toate echipele  liceului. John, cel mai mare dintre copii, era pivot de baschet şi un promiţător fundaş la fotbal american. Cariera sa, începută la Universitatea West Virginia, s-a curmat însă brusc după o accidentare gravă la genunchi. “Părinţii mei nu voiau ca el să joace fotbal. Se temeau că s-ar putea răni”, rememorează Lou.

“Cât timp noi eram mici, părinţii noştri nu obişnuiau să călătorească. Mergeam doar ocazional la câte un picnic. Muzica ungurească umplea aerul, în timp ce noi ne jucam printre adulţii care dansau”
Lou Groza

Al doilea băiat, Frank, juca “kicker” în echipa de fotbal american a liceului din Martins Ferry. Povesteşte viitorul “kicker” celebru al familiei: “Frank a fost primul meu instructor în lovirea balonului. Îmi arăta cu răbdare cum trebuie să lovesc un punct anume de pe minge. El mi-a explicat că degetul mare trebuie să vină în contact cu treimea de jos a mingei. În lipsa unor porţi, exersam amândoi, trimiţând mingea peste cablurile de telefon din cartier”. Frank era şi un talentat jucător de baseball, însă cariera sa a fost curmată de o accidentare la umăr. După ce a făcut războiul pe frontul din Pacific, perioadă în care a jucat baseball cu multe vedete din campionatul american, fiul lui Ion Groza a decis că e prea bătrân să se reapuce de baseball.

Mezinul familiei şi cel mai înalt dintre cei patru fii, Alex, a jucat baschet pentru Universitatea din Kentucky, devenind căpitanul şi pivotul echipei cunoscută astăzi sub numele de “Fabulous Five”, campioană în 1948 şi 1949 în NCAA. În 1948, Groza a fost cel mai bun marcator al echipei Statelor Unite care a câştigat aurul la Jocurile Olimpice de la Londra. Draftat în NBA de Indianapolis Olympians, Groza a câştigat titlul de cel mai bun debutant în sezonul 1949-1950.


Marele talent Alex Groza irosit în urma unui scandal cu meciuri trucate pentru pariuri

Cariera excepţională a lui Alex Groza, cu o medie de 22,5 puncte marcate pe meci în primele două sezoane de NBA, s-a încheiat în 1951, la 25 de ani. Fratele lui Lou a fost suspendat pe viaţă de preşedintele NBA, Maurice Podoloff, după ce a admis că a participat la meciuri trucate pentru pariuri pe vremea când juca la Kentucky. Campionii olimpici Groza şi Ralph Beard s-au aflat printre jucătorii reţinuţi într-unul dintre cele mai mari scandaluri de corupţie din sportul nord-american. Cei doi primiseră 500 de dolari pentru ca echipa lor să nu învingă la un anumit handicap.

“Obişnuiam să râd de Alex că, în liceu, eu eram titular în echipa de baschet. El era mereu rezervă”, spune Lou Groza într-o mărturie a talentului polivalent pentru sporturile de echipă avut de cei 4 fraţi. Totuşi, Lou nu avea să devină un baschetbalist faimos deşi a câştigat cu echipa liceului titlul de campion al statului Pennsylvania. Pivotul născut dintr-un tată român avea să fie cunoscut în toată America drept “The Toe”, Degetul. Evident, nu degetul de la mână, ci cel care lovea impecabil mingea ovală de fotbal american în treimea inferioară.

Ororile din Pacific şi mingea bătută în junglă

Cariera lui Lou Groza în sportul profesionist avea să înceapă după Al Doilea Război Mondial. Înrolat în 1943, jucătorul provenit de la Ohio State University a fost repartizat diviziei 96 de infanterie, ca asistent tehnician în sala de operaţii. Unitatea sa a trecut prin calvarul debarcărilor de la Leyte şi Okinawa, iar Groza a fost marcat de imaginile oferite de sălile de operaţii improvizate în corturi: “Am văzut o mulţime de oameni cu răni foarte grave. Picioare secţionate, intestine atârnând afară din abdomen. E un lucru greu de imaginat, dar imaginile astea te întăresc fără să vrei”.

În timpul lunilor petrecute în Pacific, Lou Groza coresponda regulat cu antrenorul său de la Ohio State, Paul Brown: “Paul mi-a scris când eram staţionat în Leyte şi Okinawa. Mi-a trimis chiar şi o minge şi o pereche de ghete. Când aveam timp, exersam cu mingea trimisă de el în luminişurile din junglă. Într-una dintre scrisori, am găsit un contract de profesionist. Fără să stau prea mult pe gânduri, l-am semnat şi l-am trimis înapoi. Nu mi-am dat seama că era ilegal. Nu puteam semna până nu terminam facultatea”. Brown considera însă că tinerii absolviseră “colegiul”  pe front, în război.

Contractul era pentru echipa Cleveland Browns, proaspăt înscrisă în nou înfiinţata AAFC, o ligă care  intenţiona să rivalizeze NFL. La revenirea în Statele Unite, în 1946, Groza şi Brown au semnat un contract legal: “Am semnat pe un an, primul din cele 21 de contracte pe care le-am semnat cu Cleveland Browns. În fiecare an, semnam un nou contract. Nu mi-a plăcut niciodată ideea unui angajament pe mai mulţi ani. Voiam să negociez de fiecare dată pe baza performanţelor din sezonul trecut. În primul an, am primit 7.500 de dolari. Erau bani mulţi la vremea respectivă. Înainte de război, unii dintre jucătorii din NFL primeau 50 de dolari pe meci”.


Paul Brown şi Lou Groza, un cuplu care a reprezentat scheletul celei mai valoroase echipe de fotbal american din primele două decenii de după război

Potrivit lui Lou Groza, Paul Brown a fost primul antrenor care a profesionalizat fotbalul american, deşi liga era profesionistă din 1920. Brown a angajat antrenori care să lucreze full-time, a introdus un sistem de operare modern pentru activitatea clubului Cleveland Browns. Rezultatele au apărut instantaneu. Cu Lou Groza, fotbalist profesionist şi student la Ohio University în paralel, Cleveland a câştigat 4 titluri consecutive în AAFC. În 1948, cu Groza lider la field-goal-uri, echipa a câştigat toate meciurile din sezon, devenind primul team din istoria fotbalului american profesionist care realiza un “sezon perfect”.

"Echipa mică" domină NFL

În 1950, după prăbuşirea proiectului AAFC, Cleveland a fost absorbită de NFL. Ziariştii, antrenorii de top din sport şi analiştii considerau că AAFC era o ligă mică, iar faptul că Browns dominase categoric acea ligă nu era privit ca o mare performanţă. În primul meci însă, Cleveland a distrus-o pe campioana en-titre Philadelphia Eagles (31-10). Groza a doborât un record NFL vechi de 23 de ani în meciul cu Washington Redskins, după ce a reuşit al 13-lea field goal al sezonului. La finalul sezonului regulat, în care Groza a marcat şi singurul touchdown din carieră, Cleveland era la egalitate cu New York Giants, 10 victorii şi două înfrângeri, iar cele două echipe trebuiau să joace un baraj pentru a prinde un loc în finala NFL cu Los Angeles Rams.

Cu mai puţin de un minut înainte de finalul meciului cu Giants, Groza a marcat field-goal-ul victoriei. Istoria avea să se repete în finală. Cu 28 de secunde înainte de expirarea timpului, cu Cleveland condusă cu 28-27, Groza a înscris cu o lovitură de la 16 yarzi. Era cel mai important moment al carierei sale. Din piciorul său a plecat mingea care a adus primul titlu NFL unei echipe subestimată de specialişti. “Haosul s-a instalat în vestiarul nostru. Jucătorii urlau şi râdeau, fără să ştie ce fac. Reporterii şi fotografii au intrat peste noi, toată lumea se îmbrăţişa. Eram răzbunaţi. Am reuşit să demonstrăm că nu suntem o echipă mică, aşa cum ne considerau unii. Mi-am scos gheata cu care lovisem mingea şi unii dintre coechipieri, plus proprietarul Mickey McBride, au luat-o şi au început să o pupe. Ulterior, un prieten bun de-al meu a turnat-o în bronz”, povesteşte Groza. A doua zi era Crăciunul.


Lou Groza înscrie punctele cu care Cleveland Browns a câştigat titlul NFL în finala din 1950


Spectatorii urmăresc înfriguraţi cum Groza transformă încă un field goal de la distanţă

În 1951, Cleveland a jucat din nou finala cu Los Angeles Rams, dar a pierdut. În acel meci, Groza a marcat de la 52 de yarzi, un record care a rezistat în NFL timp de 42 de ani. În 1952 şi 1953, Cleveland a pierdut finala în faţa celor de la Detroit Lions, dar de fiecare dată kickerul cu tatăl român născut în Austro-Ungaria a prins ProBowl, meciul vedetelor.

Prezenţa lui Cleveland în finale consecutive a continuat. În 1954 , Browns a câştigat al doilea titlu NFL, după o victorie zdrobitoare, 56-10, contra aceleiaşi Detroit Lions. Groza a transformat toate cele 8 touchdownuri ale echipei sale.

Groza era vedetă în America, Sportul popular considera că e abrutizat

În timp ce Lou Groza era un star uriaş în America, presa din ţara natală a tatălui său avea o părere diferită despre sportul pe care îl practica. Pe 3 februarie 1955, la câteva luni după victoria cu Lions, ziarul de sport din România stalinistă publica un material în care fotbalul american era prezentat ca un sport criminal. Printre articole despre performanţele sportivilor din URSS, Sportul popular a preluat un articol din revista elveţiană Internationales Sport-Magazin pe care l-a adaptat pentru publicul unei ţări sufocată de un comunism feroce. “În rândurile de mai jos, facem cunoştinţă cu specificul acestui sport nou, izvorât din concepţiile <<modului de viaţă american>>. El nu reprezintă în fond decât o metodă bine organizată de abrutizare a tineretului american şi de educarea lui în spirit militarist”, se scrie în introducerea textului serializat în 3 şi 4 februarie.

Prezentarea era de fapt o adaptare a unei descrieri făcută în ziarul Sovieţki Sport din Moscova, descriere tradusă de Sportul popular pentru a întări imaginea negativă a fotbalului american: “Un asemenea sport schilodeşte tineretul, atât psihic, cât şi fizic. El este practicat în universităţile şi colegiile americane tocmai pentru a inocula tineretului o psihoză animalică”. Povestea articolului din Sportul popular va putea fi citită în ProSport în zilele următoare. Concluzia lui era că fotbaliştii deveneau “roboţi care să execute orbeşte pe front ordinele de exterminare date de generalii-călăi”. Locuitorilor de dincoace de Cortina de Fier li se inocula zi de zi ideea că ţările capitaliste urmau să declanşeze un nou război mondial împotriva URSS şi a aliaţilor ei.

Înapoi în America, în 1955, Lou Groza şi Cleveland Browns câştigau din nou campionatul în NFL după o finală cu Los Angeles Rams (38-14). După retragerea quarterback-ului Otto Graham în 1956, consistenţa echipei a început însă să scadă. Cleveland a pierdut finala cu Detroit (14-59) din 1957, an în care Groza a fost cel mai bun marcator din NFL. Kickerul juca şi tackler, însă puţini îşi amintesc de acest aspect al jocului său. Adversarii spun însă că Groza era excelent şi în rolul de tackler.

În 1960, după o accidentare, Groza s-a decis să se retragă. “Aveam 36 de ani şi am crezut că asta a fost tot”. S-a apucat de o afacere cu asigurări şi de căutat jucători pentru Cleveland. După numai un an, la insistenţele noului proprietar Art Modell, Groza a revenit şi a mai jucat încă 7 sezoane, câştigând un nou titlu de campion în 1964.


Pentru a lovi mingea perfect, Groza utiliza leucoplast cu care trasa direcţia perfectă. Metoda a fost ulterior interzisă de NFL

50.000 de dolari a fost cel mai mare contract anual al lui Groza, în ultimul an de carieră

La 44 de ani, kickerul care deţinea recordul de puncte marcate în NFL (1.349 de puncte) s-a retras după 21 de sezoane petrecute la cea mai de succes echipă de fotbal american din acea perioadă. În momentul retragerii, Lou Groza deţinea 10 recorduri în NFL şi 24 de recorduri pentru Cleveland Browns. Între 1946 şi 1967, în Anii Lou Groza, Cleveland Browns a dominat fotbalul american aşa cum o făcea New York Yankees în baseball. Nicio o altă echipă nu a câştigat mai multe meciuri şi titluri în acea perioadă. În 1995, Cleveland Browns s-a mutat la Baltimore şi a devenit Ravens, spre furia fanilor. “E ca şi cum cineva fuge cu nevasta ta”, a comentat Groza.

Ion Groza a murit în 1950, la 64 de ani. Soţia sa, Maria, nu a vrut să vândă taverna, însă în momentul în care starea ei de sănătate s-a degradat Lou şi Frank au decis să cedeze afacerea. Maria a murit în 1976, la doi ani după introducerea fiului ei în Hall of Fame. Frank a murit de cancer înaintea mamei sale, în timp ce John a murit în urma unui infarct. Alex a fost parţial reabilitat după scandalul din 1951. A devenit antrenor, dar şi afacerist. A murit în 1996, la San Diego.

După retragere, Lou Groza a refuzat ofertele de a rămâne în diferite roluri în NFL şi s-a dedicat afacerii cu asigurări. Mai târziu, a devenit ambasador pentru Cleveland Browns şi o figură paternă pentru tinerii jucători ai francizei, pe care îi scotea deseori la masă. Afectat de operaţiile la spate şi la şolduri suferite la finele anilor ’90 şi de maladia Parkinson, Groza a încetat din viaţă în 2000, în urma unui infarct.

Pe site-urile de sport din Ungaria, Lou Groza este revendicat ca sportiv de origine maghiară. Numele său este însă sută la sută românesc şi a fost primit de la tatăl său, Ion Groza.

Tatăl meu m-a sfătuit mereu să strâng mâna ferm, să salut politicos şi să mă uit în ochii celor cu care mă întâlneam. Este sfatul care m-a ajutat cel mai mult în viaţă”
Lou Groza

Sursa: Prosport